Duo européen sur orbite

Crédit : ESA TV

Une première depuis onze ans

Deux astronautes de l’Agence spatiale européenne (ESA) viennent de passer un peu plus d’une semaine ensemble à bord de la Station spatiale internationale : l’Italienne Samantha Cristoforetti, arrivée le 27 avril avec l’équipage Crew 4, et son collègue allemand Matthias Maurer, qui avait rejoint l’ISS le 11 novembre dernier avec l’équipage Crew 3, et qui en est reparti le 5 mai.

C’est la cinquième fois que de telles retrouvailles sur orbite avaient lieu, les précédentes datant de mai 2011, lorsque l’Italien Paolo Nespoli, membre de l’Expedition 26/27, avait accueilli son compatriote Roberto Vittori, passager de la navette américaine Endeavour / STS-134 (voir notre article sur les différentes rencontres d’astronautes sur orbite).

Les conditions météorologiques sur Terre n’avaient malheureusement pas permis que Thomas Pesquet et Matthias Maurer se croisent à bord de l’ISS, entre la fin de la mission Crew 2 / Alpha et le début de la mission Crew 3 / Cosmic Kiss.

Crédit : ESA TV

Vidéotransmissions officielles

La météo capricieuse dans la zone de récupération a également fait glisser la date du retour de l’équipage de la mission Crew 3 / Cosmic Kiss.

En attendant, les deux astronautes européens ont participé les 2 et 4 mai à deux vidéotransmissions avec la Terre (en anglais).

La première, très protocolaire, a duré une vingtaine de minutes, en compagnie de Josef Aschbacher, directeur général de l’ESA, de Walther Pelzer, membre du comité exécutif de l’Agence spatiale allemande, et de Giorgio Saccoccia, directeur l’Agence spatiale italienne.

La seconde séquence, beaucoup plus informelle et joyeuse, a rassemblé les deux astronautes seulement.

Un montage d’un peu moins de cinq minutes montre au départ un Matthias Maurer très impressionné de voir sa collègue immédiatement retrouver ses repères en micropesanteur, comme si elle n’avait jamais quitté la station.

Samantha Cristoforetti a ensuite parlé des différences observées sur l’ISS depuis sa première mission Futura, en 2014-2015.

Puis Matthias Maurer a dressé un rapide bilan de sa mission Cosmic Kiss, avant de souhaiter bonne chance à sa collègue.

Matthias Maurer sur le retour

Le 5 mai à 5 h 20 (Temps Universel), le vaisseau Endurance, occupé par l’astronaute allemand et ses trois compagnons de la mission Crew 3 / Cosmic Kiss, s’est détaché de l’ISS (en mode automatique), pour entamer son retour sur Terre.

L’amerrissage au large de la Floride est prévu après plus de 23 heures de vol, le 6 mai à 4 h 43 (TU).

Crédit : NASA TV

Pierre-François Mouriaux