Tim Peake fête ses 50 ans

Aujourd’hui, 7 avril, l’astronaute britannique Tim Peake fête ses 50 ans. Ça méritait bien un joyeux anniversaire sur ce portail. Tim Peake a en effet volé à bord de la Station spatiale internationale en 2015-2016.

Timothy « Tim Peake » est le premier Britannique « officiel » dans l’espace. Cet ancien pilote d’essais militaire d’hélicoptères (notamment sur Apache, dont il était instructeur) est sélectionné comme astronaute par l’Agence spatiale européenne en mai 2009 – c’est le dernier groupe recruté par l’ESA (6 astronautes, dont Thomas Pesquet, auquel viendra s’ajouter Matthias Maurer en 2017).

Il y a eu une Anglaise dans l’espace avant lui, Helen Sharman en 1991, mais celle-ci a volé parce que sa société (Mars) a payé le voyage sur la station russe Mir, mais elle n’appartenait à aucune agence officielle.

En 1984, le gouvernement britannique avait décidé de la création d’un groupe de pilotes et scientifiques issus de l’armée pour voler en tant que spécialistes de charge utile sur la navette spatiale : c’était le groupe Skynet, pour le déploiement de satellites anglais.

Cinq candidats avaient été sélectionnés (dont un qui quitta le groupe au bout de trois mois). Les quatre hommes s’entrainèrent donc comme spécialistes de charge utile et furent même affectés comme astronautes titulaires et doublures sur les missions STS-61H et STS-71C, prévues en juin 1986 et en janvier 1987. Mais, après l’accident de la navette Challenger en janvier 1986, ces missions furent annulées.

Il y a eu d’autres citoyens anglais de naissance qui sont allés dans l’espace, mais en tant que citoyens américains et membres de la NASA. En effet, il y a quelques scientifiques qui ont changé de nationalité ou obtenu la double nationalité, afin de réaliser leur rêve de devenir astronaute, la Grande-Bretagne n’ayant à l’époque pas d’agence spatiale officielle (comme Michael Foale et Piers Sellers, par exemple).

Tim Peake, sélectionné en 2009, effectua son premier vol dans l’espace en tant qu’officiel sujet de sa Majesté lors de l’Expedition 46-47, entre le 15 décembre 2015 et le 18 juin 2016. Sa mission s’appelait Principia (en hommage à Isaac Newton).

Au cours de sa mission, Tim Peake a passé 185 jours, 22 heures et 11 minutes dans l’espace. Il a effectué une sortie extravéhiculaire, d’une durée de 4h43.

Depuis son retour sur Terre, Tim Peake passe beaucoup de temps auprès des jeunes et dans les écoles. Il fait de très nombreuses rencontres avec un jeune public, pour lequel il s’investit beaucoup pour leur donner envie de faire des sciences, des maths, etc.

Il est également l’auteur de nombreux ouvrages qui ont un énorme succès outre-Manche.

Bon anniversaire, Tim !

Séphane Sebile
Secrétaire de la commission Astronautique et Techniques Spatiales
Société Astronomique de France

Crédit : Collection Spacemen1969 / British Army / ESA